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Pletórica de talento, Bélgica no logra el siguiente paso

El verdugo fue Francia, precisamente la selección en la que se inspiró Bélgica para revivir su fútbol.

Romelu Lukaku, de la selección de Bélgica, se lamenta, mientras el francés Samuel Umtiti festeja, al concluir la semifinal de la Copa del Mundo. [Agencias]
AP

SAN PETERSBURGO.- Francia le demostró a Bélgica que si quiere emular sus éxitos futbolísticos, le queda trabajo por hacer.

Pletórica de talento individual que refulge cada semana en la Liga Premier inglesa y en otras de las principales competiciones de Europa, Bélgica confiaba en que coronaría pronto un proyecto iniciado hace casi dos décadas atrás para codearse con las potencias del continente y del planeta. El martes, ese proyecto se quedó en la orilla de un logro histórico, frustrado paradójicamente por Francia, que se impuso por 1-0 en la semifinal de la Copa del Mundo.

Sí, el verdugo fue Francia, precisamente la selección en la que se inspiró Bélgica para revivir su fútbol.

En 2000, cuando la selección belga fue eliminada en la fase de grupos de la Eurocopa, la federación buscó la forma de devolverle calidad a su fútbol. Dos años antes, Francia se había coronado en el Mundial por primera vez en su historia.

Así que el programa buscó imitar al menos parte de la fórmula: trabajo serio desde los equipos infantiles y juveniles, así como incentivos para que chicos con ascendencia extranjera _principalmente africana_ se fueran formando para enriquecer algún día con habilidades distintas el desempeño de la selección.

El resultado fue una generación destacada, como Kevin De Bruyne, Eden Hazard, Romelu Lukaku, Vincent Kompany y Thibaut Courtois. En la antesala del Mundial, dicho plantel lucía intimidante para cualquiera, pese a que había naufragado en los cuartos de final cuatro años antes en Brasil, con menos experiencia.

Y en otro guiño de admiración a Francia, el técnico belga Roberto Martínez incorporó en su cuerpo técnico a Thierry Henry, el máximo anotador en la historia de Les Bleus, para que entrenara a los delanteros y, sobre todo, para que les contara cómo los franceses habían soportado la presión para alzar la copa ante su público.

Antes del martes, las actuaciones de Bélgica parecieron la evidencia de que algo nuevo estaba por ocurrir. Venció 3-0 a Panamá, 5-2 a Túnez y 1-0 a Inglaterra, para clasificarse en el primer puesto.

Vino después un sobresalto ante Japón, que tomó una ventaja de dos goles, antes de que los belgas le dieran la vuelta, con un tanto en el último instante y mediante una jugada relámpago.

Así que estos jugadores habían demostrado también que tenían carácter. Lo ratificaron en cuartos de final, al resistir la presión de las estrellas de Brasil para imponerse por 2-1.

Habían ganado todos sus partidos y marcado más goles que cualquier otro conjunto en Rusia. Pero bajo la mirada del rey Felipe de Bélgica, un gol del zaguero francés Samuel Umtiti a pelota parada impidió que Bélgica se clasificara por primera ocasión a una final mundialista.

Los belgas tomaron la iniciativa desde el comienzo del encuentro en San Petersburgo, aun cuando ello conllevaba el riesgo de que Francia los liquidara en algún contragolpe del veloz adolescente Kylian Mbappé.

El tanto de Umtiti aceleró los latidos del encuentro, y la adrenalina no fue ya buena amiga de Bélgica, que se fue diluyendo ante la sólida zaga francesa. Primera derrota en el Mundial, primer encuentro sin marcar gol. Resultado, en vez de una final hay un partido de consolación por el tercer puesto.

No es la primera vez que le ocurre algo así a Bélgica. En su anterior semifinal mundialista, el equipo de Vicenzo Scifo, Jean-Marie Pfaffe y compañía simplemente no pudo con el talento de Diego Maradona y sucumbió ante Argentina en la Ciudad de México.

La Albiceleste liquidó también las esperanzas belgas en los cuartos de final de 2014, antes de que los Diablos Rojos cayeran sorpresivamente por 3-1 frente a Gales en la Euro de 2016.

Habrá que seguir intentando.

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